Magallanes

Biografía de los grandes exploradores de la historia

Cook, James (1.728 - 1.799)

James Cook. Uno de los más grandes marinos de la Historia. Para muchos un personaje mítico. Nacido en el condado de Yorkshire en el seno de una familia de labriegos humildes, cambia una modesta profesión de tendero por otra mucho más atrayente de navegante y aventurero. Con dieciocho años comienza a navegar como aprendiz y ayudante en cargueros por el siempre arriesgado mar del Norte, donde forja un recio carácter y adquiere amplios conocimientos, de forma autodidáctica, en matemáticas y astronomía. De allí pasa a servir en la Armada británica, donde se hace notar por sus capacidades, tanto en la navegación como en el combate, ascendiendo con rapidez en la escala militar. Su prestigio le hace que le encarguen buscar el supuesto continente austral y un paso por el noroeste. Eso le lleva a realizar tres viajes por el Pacífico, en los que descubre un gran número de islas desconocidas (entre ellas Australia, Nueva Zelanda, Hawai…).

Además, mas allá de estas misiones que buscan ampliar el poderío imperial de Gran Bretaña, los viajes de Cook representan un gran esfuerzo por aumentar el conocimiento, en zoología y botánica, de la flora y la fauna de los lugares que se van descubriendo, así como en mejorar mapas y cartografías. En sus travesías hubo incluso un momento en que se encontró a menos de setenta millas del continente antártico pero no pudo verlo por la niebla. En el transcurso del tercer viaje Cook llega a la conclusión de que no existía el paso del noroeste o al menos no uno utilizable por los barcos.

En ese mismo viaje, después de una dura búsqueda, decide fondear en el archipiélago de Hawai. Allí encuentra la muerte en una refriega con unos nativos que le habían robado un bote amarrado a una boya, de un modo muy parecido al que dos siglos y medio antes sufriera el portugués Fernando Magallanes. James Cook dejó, además, un gran legado en forma de diario, donde relató las múltiples peripecias y observaciones que realizó en estos tres viajes.

Fuente: Txema García